Antártida: descubierto un "mundo perdido" en el fondo del mar

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Un “mundo perdido”, habitado por comunidades de especies hasta ahora desconocidas por los humanos, ha sido descubierto alrededor de los respiraderos hidrotermales que cubren el fondo marino en la Antártida. La Universidad de Oxford, la Universidad de Southampton, el Centro Nacional de Oceanografía y la British Antarctic Survey, han liderado el equipo que ha hecho el descubrimiento.

Hay una frase muy conocida que reza: “entre cielo y tierra no hay nada oculto”. Bien, tal vez no entre el cielo y la tierra, pero bajo la superficie del mar no tenemos ni idea, según evidencia este descubrimiento.

Ha hecho falta un Vehículo Operado Remotamente –ROV, siglas de su nombre en inglés, Remotely Operated Vehicle- para poder explorar el Arco de Scotia o East Scotia Ridge, un tras-arco activo situado al oeste del arco de las Islas Sandwich del Sur, en el Océano Atlántico Sur. Si buscáis en Google Maps, encontraréis esta zona a la derecha y ligeramente por debajo del extremo más al sur de Argentina.

En esta zona, los respiraderos o fuentes hidrotermales alcanzan temperaturas de hasta 382 grados Celsius y crean un ambiente único al que no llega la luz solar pero que es rico en ciertas sustancias químicas. Allí vive el cangrejo yeti y especies de estrellas de mar, percebes, anémonas de mar y hasta de pulpo que probablemente no hayan sido identificadas antes por la ciencia.

El cangrejo yeti, creen los científicos, domina el ecosistema de respiraderos antártico, agrupándose en enormes colonias que se amontonan alrededor de estas chimeneas. La estrella marina avistada por el ROV, depredadora de siete brazos, se arrastra por los campos de percebes, mientras el pálido pulpo ha sido identificado a casi 2.400 metros de profundidad en el lecho marino.

El estudio con los hallazgos detallados ha sido publicado en la revista PLoS Biology. A través de un comunicado, el profesor Alex Rogers, del departamento de Zoología de la Universidad de Oxford, explicó que tan sorprendente como lo que su equipo halló es, precisamente, lo que no halló:

Muchos animales como los gusanos de tubo, los mejillones, los cangrejos y los camarones de respiradero, que viven en fuentes hidrotermales en el Pacífico, Atlántico e Índico, simplemente no estaban allí [en el Arco de Scotia]. (Traducción propia)

Que la zona hospede especies únicas indica que, globalmente, los ecosistemas de fuentes hidrotermales puede ser mucho más diversos y sus interacciones más complejas, lo que se pensaba.

Vía | www.ox.ac.uk

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